Controversiële druiven

Boeken leiden tot ontdekkingen. Ze leren of vertellen ons iets over de tijd waarin we leven of over het verleden, over anderen of onszelf, over onze cultuur of andere culturen. Sommige boeken, vaak aangeduid als klassieker, blijven ons ontroeren of beklijven, ook al zijn ze decennia of eeuwen geleden geschreven. Zo is John Steinbecks ‘De druiven der gramschap’ sinds zijn publicatie in 1939 nooit uit druk geweest. 

Iconisch beeld van de Grote Depressie: The migrant mother, Florence Thompson, gefotografeerd door Dorothy Lange
Florence Thompson, The Migrant Mother. Foto Dorothy Lange

‘De druiven der gramschap’ (The Grapes of Wrath) was een van de romans die Steinbeck schreef rond de Grote Depressie, die het gevolg was van een bankencrisis en een internationale schuldencrisis in de jaren dertig van de twintigste eeuw. Het was gegroeid uit een aantal artikels, die Steinbeck als journalist schreef over honderdduizenden boerengezinnen die vanuit de Midwest naar Californië trokken op zoek naar werk.

De reden waarom zo veel gezinnen hun grond verlieten waren de aanhoudende stofstormen, die zorgden voor mislukte oogsten en financiële problemen. De gezinnen hoopten in Californië werk te vinden als onder meer fruitplukker. In werkelijkheid eindigden ze in kampen waar vele stierven van de honger. Er was niet genoeg werk voor zo veel mensen, en de landeigenaren in Californië lieten het fruit op de velden vaak verrotten om de prijs laag te houden.

Gedreven door armoede vertrekt de familie Joad in ‘De druiven der gramschap’ vanuit Oklahoma naar Californië over route 66. Net als vele andere families zijn ze op zoek naar land, werk, een toekomst en waardigheid. Na de nodige ontberingen wacht hun in Californië echter een desillusie.

‘De druiven der gramschap’ geldt als de meest controversiële Amerikaanse roman van de twintigste eeuw. Het werd verketterd, verboden, verbrand, bediscussieerd maar ook massaal gelezen. Tijdens het jaar van publicatie alleen werd er bijna een half miljoen exemplaren verkocht. Het leverde Steinbeck de National Book Award, de Pulitzer Prize en later ook de Nobelprijs voor literatuur op.

Voor John Steinbeck was ‘De druiven der gramschap’ niet het grootse boek waar hij op gehoopt had. Het waren ook zure druiven. De schrijver kreeg namelijk doodsbedreigingen. Zijn boek werd afgedaan als een hoop leugens. Omdat de Californische boeren ‘De druiven der gramschap’ zagen als communistische propaganda, werd Steinbeck verdacht van communistische sympathieën en in het oog gehouden door de FBI. Voor nogal wat mensen in Oklahoma lag de familie Joad moeilijk. De controverse rond ‘De druiven der gramschap’ kostte Steinbeck zijn eerste huwelijk en kwam zijn gezondheid niet ten goede.

Met Steinbecks dood in 1968 stelde recensist Charles Poore dat ‘De druiven der gramschap’ zijn eerste en gelijk ook zijn laatste beste werk was.

I ain’t no good no more. Spen’ all my time thinkin’ of home, an’ I ain’t never gonna see it no more

Bronnen: Wikipedia, www.steinbeck.org en The Telegraph

Gepubliceerd door

daniellecobbaertbe

Ik lees en schrijf graag. Bloggen doe ik dan ook over boeken, lezen en auteurs.